Фото: © Фиби Макинерни

Ученые узнали, как выглядели в древности гигантские «громовые птицы» Австралии

Примерно 45 000 лет назад Австралия была домом для гигантской нелетающей птицы под названием Genyornis newtoni, которая была 2 метра в высоту и весила до 230 килограммов.

Палеонтологи впервые обнаружили этих так называемых «громовых птиц» в конце 1800-х годов. Однако то, как именно выглядел гениорнис, остается загадкой, потому что до сих пор не было найдено ни одной хорошо сохранившейся окаменелости головы гениорниса.

Ученые интерпретировали их внешний вид, основываясь на крупных нелетающих родственниках, таких как дроморнис и более отдаленные родственники эму.

В высохших соленых озерах на северо-востоке Южной Австралии специалисты обнаружили несколько новых окаменелостей Genyornis, включая полный череп. Эти находки показывают, как на самом деле выглядела эта древняя громовая птица, и дают ключ к пониманию того, как она эволюционировала, жила и умерла. Это исследование опубликовано в Historical Biology.

Genyornis и его родственники из семейства Dromornithidae (известные как дроморнитиды) имеют необычно большие черепа для нелетающих птиц. У них также короткие черепные коробки и огромные челюсти. Genyornis отличается от других дроморнитид отличительной верхней челюстью, которая придает птице уникальный вид.

У гениорниса высокий череп, соединенный с большой и крепкой нижней челюстью, что соответствует названию Genyornis. Это в переводе с греческого примерно означает «челюстная птица».

Верхняя челюсть длинная и немного выше, чем широкая, с особенно лопатообразным, или гусиным, закругленным кончиком и закрытым небом. Высокий гребень проходит по центру клюва, а выпуклая структура, называемая шлемом, расположена прямо перед глазами, над маленькими ноздрями. Назначение шлема неизвестно, но, возможно, это было для демонстрации сексуального характера.

Очень гибкие суставы черепа позволяли гениорнису широко открывать рот, как это умеют попугаи, а расположение челюстных мышц предполагает более высокую силу укуса, чем первоначально ожидалось. Мощные мышцы, прикрепляющиеся к задней части черепной коробки, позволяли сильно запрокидывать голову назад.

Летопись окаменелостей дроморнитид насчитывает по меньшей мере 55 миллионов лет назад, хотя их происхождение, безусловно, более древнее. Хотя Genyornis существовали относительно недавно, эта долгая эволюционная история в сочетании с нехваткой более старых окаменелостей очень усложнили понимание эволюции дроморнитид.

Семейство Dromornithidae является частью более широкой группы, в которую входят наземные птицы (такие как куры и перепела) и водоплавающие птицы (включая уток и гусей). Дроморнитиды имеют общие черты черепа с обоими видами.

Только путем тщательного сравнения окаменелостей черепа дроморнитид с черепами этих родственников эксперты могли бы интерпретировать анатомию и эволюцию удивительного черепа гениорниса.

Некоторые черты черепа, общие у дроморнитид и землеройных птиц, по-видимому, присутствовали у последнего общего предка дроморнитид, землеройных птиц и водоплавающих птиц.

Однако черты черепа, общие у дроморнитид с утками и гусями, вероятно, связаны с ранней эволюцией водоплавающих птиц от более похожего на курицу предка. Примечательно, что расположение челюстных мышц и костных структур по бокам черепной коробки и нижней челюсти почти идентично таковым у крикунов (Anhimidae), обнаруженных сегодня в Южной Америке.

Крикуны — самые рано расходящиеся водоплавающие птицы из ныне живущих. Исследование показывает, что дроморнитиды были тесно связаны с крикунами и другими древними водоплавающими птицами. Интерпретация того, как структуры скелета соотносятся между дроморнитидами и их родственниками, имела решающее значение для этого понимания.

Структура нового черепа Genyornis также подтверждает предыдущие представления о том, как жил этот вид. Сюда входят их диетические предпочтения в отношении мягких, неволокнистых растений, включая свежие молодые побеги и плоды.

Однако недавно были обнаружены приспособления для погружения головы в воду, включая закрытое небо, ноздри далеко позади глаз и изоляцию уха от областей, участвующих в движении челюсти. Все это помогает предотвратить приток воды и ограничить помехи слуху во время кормления под водой.

Эти особенности указывают на то, что Genyornis был приспособлен к процветанию вокруг болот, водно-болотных угодий и озер. Как и следовало ожидать, окаменелости Genyornis были обнаружены в районах, связанных с этими средами обитания, и, конечно же, они были тесно связаны с древними водоплавающими птицами.

Сегодня большие водоемы с пресной водой, некогда присутствовавшие на севере Южной Австралии, в основном представляют собой высохшие соленые озера. В то время как у Genyornis были широкие, короткие пальцы и когти, похожие на копыта, для передвижения по открытой местности между водоемами, их частичная зависимость от пресной воды и новых растений стала бы более сложной, поскольку пруды и озера уменьшились и исчезли.

Хотя это и не вся история, высыхание австралийского континента, вероятно, способствовало окончательному исчезновению гениорнисов — и кончине династии дроморнитидов, подчеркивают ученые.

Поделиться:

Подписывайтесь на краткие, но содержательные новости со всего мира
глазами молодого поколения в Телеграм и ВКонтакте.

Почитайте также

В Австралии обнаружена лягушка с редкой генетической мутацией

48 Австралийские ученые обнаружили необычную лягушку с ярко-синим окрасом. Это первый представитель вида Litoria splendida …