Окаменелость помогла раскрыть секреты одной из самых загадочных рептилий природы

Новозеландские туатары похожи на мрачных игуан. Но эти колючие рептилии на самом деле не являются ящерицами. Вместо этого они являются последним остатком загадочного и древнего порядка рептилий, известного как ринхоцефалы, которые в значительной степени исчезли после своего расцвета в Юрском периоде. Исследование было опубликовано в журнале Communications Biology.

Туатара могут жить более ста лет, обитают в холодном климате и могут двигать челюстями вперед и назад, чтобы разрезать насекомых, морских птиц и друг друга. У них даже есть рудиментарный третий глаз под чешуей на макушке головы, который помогает им следить за солнцем.

Эти причудливые черты делают гатте́рию эволюционной загадкой, а пятнистые окаменелости ее давно исчезнувших родственников озадачивают палеонтологов. Вероятно, вытесненные ящерицами и змеями, практически все ринхоцефалы вымерли в конце мезозойской эры. От многих остались лишь пыльные фрагменты зубов и челюстей.

Оказалось, что важнейший фрагмент этой головоломки десятилетиями лежал в ящике музейного стола. Перебирая скопившиеся окаменелости в Музее сравнительной зоологии Гарвардского университета, Стефани Пирс, куратор музея палеонтологии позвоночных, и ее команда недавно обнаружили почти полный скелет ящероподобного животного на каменной плите, достаточно маленькой, чтобы уместиться на ладони.

Окаменелость была обнаружена в 1982 году во время экспедиции в формацию Кайента, богатое ископаемыми обнажение в северной Аризоне. Эта полоса красной породы отложилась в раннем юрском периоде, когда царствование динозавров только начиналось. В этой примитивной пойме ранние динозавры, такие как гребнезубый дилофозавр, смешивались с жесткими, похожими на крокодилов существами, облаченными в броню. Под ногами змеились примитивные млекопитающие, похожие на землероек, и эта странная новая рептилия.

Хотя окаменелости ранних млекопитающих, найденные в этом месте, вызвали большой интерес, доктор Пирс и Тиаго Симоэнс, постдокторский палеонтолог из Гарварда, специализирующийся на ранней эволюции ящеров, наконец, изучили этот экземпляр более глубоко.

Ученые назвали новое животное Navajosphenodon sani. И род, и название вида (что в переводе с языка навахо означает «старый») относятся к племени навахо, проживающему в районе, где была найдена окаменелость.

Исследователи использовали микрокомпьютерную томографию, чтобы изучить раздавленную окаменелость в трех измерениях, и собрали сплющенный череп в цифровом формате, как пазл.

Хотя его тело было похоже на ящерицу, строение черепа напоминало туатару. Он имел такие же ряды острых, сцепленных между собой зубов, выходящих прямо из челюстной кости. Череп также имел два отверстия позади глаз животного. Такая конфигурация является одной из ключевых особенностей, отличающих туатару от ящериц, у которых только одно отверстие. Дополнительное отверстие помогает стабилизировать череп, когда туатара кусает и пилит свою добычу.

Окаменелость показывает, что тела современных туатар возникли в юрском периоде и мало изменились за 190 миллионов лет. Это подтверждает популярное мнение, что останки этих рептилий являются «живыми окаменелостями». Но доктор Симоенс подчеркнул и различия: например, челюсти современных туатар заканчиваются набором клювоподобных сросшихся зубов, которые отсутствуют у Navahosphenodon.

Поделиться:

Подписывайтесь на краткие, но содержательные новости со всего мира
глазами молодого поколения в Телеграм и ВКонтакте.

Почитайте также

«МИР 24»: российские ученые выявили ген, способный подавлять разрушение мозга

40 Ученые из Сеченовского университета проводят исследование, которое может помочь в лечении болезни Альцгеймера. Они …